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Bessie Smith, la emperatriz del Blues

Bessie Smith fue conocida como “la Emperatriz del Blues” y es el símbolo por excelencia de la época dorada del blues clásico y del blues en su totalidad. En los años 20 encarnó la imagen de la mujer urbana afroamericana que, procedente del mundo rural sureño, se había asentado en las ciudades industriales del Norte.

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Bessie nació en una humilde familia de Chattanooga (Tennessee) en 1894. Era tan pobre que, de niña, tuvo que pedir por las calles a cambio de sus canciones. Ya en su adolescencia empezó a trabajar como vedette de una revista de variedades en la que también trabajaba Ma Rainey, por lo que se presume que debió aprender de ella.

En 1923 firmó un contrato con Columbia Records grabando para ella clásicos como “Jailhouse Blues” y “Ain’t Nobody’s Bussines if I Do”. El éxito de sus grabaciones fue tal que le organizaron giras por todo el país.

La emoción que transmitía hacía que los temas cantados por ella ganaran en dramatismo como con ninguna otra cantante.  Su sentido del ritmo, elegancia y su forma de interpretar crearon escuela en la música blues siendo notable su influencia en Billy Holliday, Dinah Washington o Janis Joplin.

En 1925 llegó a grabar con Louis Armstrong varias coplillas como “St. Louis Blues”, “Careless Love Blues” y “You’ve Been a Good Old Wagon” entre otras.

Pese a sus problemas de alcoholismo, Smith llegó a ser la música negra mejor pagada de su tiempo, al punto que tenía su propio vagón de ferrocarril para viajar y actúo en la película “St.Louis Blues” y en el musical “Pansy” en Broodway.

Tras cuatro grabaciones para la Okeh Records, en 1933, con músicos de la talla de Chu Berry, Frankie Newton o Benny Goodman, Bessie incluyó el swing en su repertorio continuando sus giras y actuaciones.

Sin embargo, su éxito de vio truncado el 26 de Septiembre de 1937 cuando, tras un accidente frontal con un camión tuvo que ser amputada de un brazo en el Afro-Hospital de Clarksdake (Mississippi). Ya no volvió a recuperar el sentido y falleció.

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