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Leadbelly

Leadbelly es un personaje de película en el mundo del Blues. Asesino convicto, mujeriego (en una ocasión llegó a afirmar que, en su juventud, se había llegado a acostar con ocho o diez mujeres por noche) y pasional, era un auténtico virtuoso de la guitarra de 12 cuerdas y pupilo de Blind Lemon Jefferson. Aunque era multi-intrumentista (dominaba no sólo la guitarra y la armónica sino también el acordeón, el violín y el piano) casi todas sus composiciones se basan exclusivamente en su guitarra y su voz. Sus canciones han sido versioneadas por multitud de grupos, desde Van Morrison, The Animals o Nirvana a Led Zeppelin, Jerry Lee Lewis o Little Richard.

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Huddie William Ledbetter nació en una plantación de la pequeñísima localidad de Mooringsport (Mississippi) el 20 de Enero de 1888. Desde su infancia ya tuvo contacto con la música y, en su juventud, empezó a tocar la guitarra.

Con apenas 13 años abandonó, el hogar familiar y, tras dar muchos tumbos, acabó en Dallas (Tejas) donde compró su primera guitarra de 12 cuerdas y conoció a Blind Lemon Jefferson, del que aprendió su técnica de fingerpicking.

Tras asesinar al marido de su prima, ingresó en prisión en Houston y fue allí donde los presos empezaron a apodarle Leadbelly. Cuenta la leyenda que el alcaide de la prisión, impresionado por su música, le ofreció amnistiarle. No sabemos si el anécdota es real o no, pero Leadbelly salió libre en 1925 y se trasladó a Louisiana, aunque sólo para volver a ser encerrado cinco años después por apuñalar aun hombre. Esta vez fue sentenciado a trabajos forzados.

Y en la Angola State Penitenciary estaba cumpliendo prisión cuando Alan Lomax y su hermano John la visitaron en 1933. Estaban haciendo un estudio sobre el folk estadounidense y llevaban consigo una grabadora. Así Leadbelly grabó sus primeras canciones: entre rejas.

Al año siguiente, cuando los hermanos Lomax volvieron para grabar nuevos temas, Leadbelly les pidió que grabaran un tema cantado por él en el que pedía perdón y, al oirlo el Gobernador, fue exonerado de la pena, lo que permitió a nuestro protagonista grabar al fin con intenciones comerciales en 1935 para la discográfica ARC.

Leadbelly fue contratado por John Lomax como chófer y ayudante, lo llevó en su recorrido por prisiones, buscando canciones folk, y también le hizó actuar en conciertos en las universidades

Sin embargo, la relación entre Lomax y Leadbelly terminó rompiendose y este se acercó a una profesora de izquierdas, Mary Elizabeth Barnicle, que le abrió las puertas de la cultura progresista afroamericana, gracias a lo cual entró en grupos de cantantes folk que apoyaban las luchas obreras

Tras publicar un libro y llegar a tener una entrevista en la revista Life, Leadbelly volvió a ser encarcelado en 1939 ocho meses por agresión.

Una vez en la calle, continuó grabando para diferentes discográficas (RCA Víctor, Capitol, Asch…) siendo fiel a su estilo hasta que, en 1949, fue de gira por Francia pero, al volver a casa, fue diagnosticado de esclerosis lateral amiotrófica (ELA), falleciendo ese mismo año.

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